Biografía de Carl O. Sauer

El Central Wesleyan College

Carl Ortwin Sauer nació el 24 de diciembre de 1889 en Warrenton, Missouri. Su abuelo era un ministro itinerante, y su padre enseñaba en el Central Wesleyan College, un colegio metodista alemán que ha sido cerrado desde entonces. Durante su juventud, los padres de Carl Sauer lo enviaron a la escuela en Alemania, pero más tarde regresó a los Estados Unidos para asistir al Central Wesleyan College. Se graduó en 1908, poco antes de cumplir 19 años. A partir de ahí, Carl Sauer comenzó a asistir a la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois.

Mientras estaba en Northwestern, Sauer estudió geología y desarrolló un interés en el pasado. Sauer pasó entonces al tema más amplio de la geografía. Dentro de esta disciplina, se interesó principalmente en el paisaje físico, las actividades culturales humanas y el pasado. Luego se trasladó a la Universidad de Chicago, donde estudió con Rollin D. Salisbury, entre otros, y obtuvo su doctorado en geografía en 1915. Su disertación se centró en las Tierras Altas de Ozark, en Missouri, e incluyó información que abarcaba desde la población de la zona hasta su paisaje.

Carl Sauer en la Universidad de Michigan

Después de graduarse en la Universidad de Chicago, Carl Sauer comenzó a enseñar geografía en la Universidad de Michigan, donde permaneció hasta 1923. En sus primeros días en la universidad, estudió y enseñó determinismo ambiental, un aspecto de la geografía que decía que el medio ambiente físico era el único responsable del desarrollo de varias culturas y sociedades. Este era el punto de vista popular en geografía en ese momento, y Sauer aprendió mucho sobre ello en la Universidad de Chicago.

Las opiniones de Sauer

Sin embargo, después de estudiar la destrucción de los bosques de pinos en la península baja de Michigan mientras enseñaba en la Universidad de Michigan, las opiniones de Sauer sobre el determinismo ambiental cambiaron, y se convenció de que los humanos controlan la naturaleza y desarrollan sus culturas fuera de ese control, y no al revés. Se convirtió en un feroz crítico del determinismo ambiental y llevó estas ideas a lo largo de su carrera.

Paisaje físico

Durante sus estudios de postgrado en geología y geografía, Sauer también aprendió la importancia de la observación de campo. Luego hizo de esto un aspecto importante de su enseñanza en la Universidad de Michigan y durante sus últimos años allí, hizo la cartografía de campo del paisaje físico y los usos de la tierra en Michigan y sus alrededores. También publicó extensamente sobre los suelos, la vegetación, el uso de la tierra y la calidad de la misma.

La Universidad de California, Berkeley

A principios del siglo XX, la geografía en los Estados Unidos se estudiaba principalmente en la costa este y en el medio oeste. Sin embargo, en 1923, Carl Sauer dejó la Universidad de Michigan cuando aceptó un puesto en la Universidad de California, Berkeley. Allí, sirvió como jefe de departamento y avanzó sus ideas de lo que debería ser la geografía. También fue aquí donde se hizo famoso por desarrollar la «Escuela de Berkeley» de pensamiento geográfico que se centró en la geografía regional organizada en torno a la cultura, los paisajes y la historia.

Los seres humanos interactúan

Esta área de estudio fue importante para Sauer porque aumentó aún más su oposición al determinismo ambiental, ya que puso énfasis en la forma en que los seres humanos interactúan y cambian su entorno físico. También, él sacó a relucir la importancia de la historia al estudiar la geografía y alineó el departamento de geografía de la U.C. Berkeley con sus departamentos de historia y antropología.

El trabajo más famoso de Sauer

Además de la Escuela de Berkeley, el trabajo más famoso de Sauer de su época en la U.C. Berkeley fue su trabajo «La morfología del paisaje» en 1925. Como gran parte de sus otros trabajos, desafiaba el determinismo ambiental y dejaba clara su postura de que la geografía debería ser el estudio de cómo los paisajes actuales fueron moldeados a lo largo del tiempo por las personas y los procesos naturales.

Los nativos americanos de América Latina

También en los años 20, Sauer comenzó a aplicar sus ideas a México, y esto inició su interés de toda la vida en América Latina. También publicó Ibero-Americana con varios otros académicos. Durante gran parte del resto de su vida, estudió el área y su cultura y publicó ampliamente sobre los nativos americanos de América Latina, su cultura y su geografía histórica.

El Servicio de Erosión del Suelo

En la década de 1930, Sauer trabajó en el Comité Nacional de Uso de la Tierra y comenzó a estudiar las relaciones entre el clima, el suelo y la pendiente con uno de sus estudiantes de postgrado, Charles Warren Thornthwaite, para detectar la erosión del suelo para el Servicio de Erosión del Suelo. Poco después, sin embargo, Sauer se volvió crítico con el gobierno y su fracaso en crear una agricultura sostenible y una reforma económica y en 1938 escribió una serie de ensayos centrados en cuestiones medioambientales y económicas.

La biogeografía en la década de 1930

Además, Sauer también se interesó en la biogeografía en la década de 1930 y escribió artículos centrados en la domesticación de plantas y animales. Finalmente, Sauer organizó la conferencia internacional «El papel del hombre en el cambio de la faz de la Tierra» en Princeton, Nueva Jersey en 1955 y contribuyó a un libro del mismo título. En él, explicó las formas en que los humanos han impactado en el paisaje, los organismos, el agua y la atmósfera de la Tierra. Carl Sauer se retiró poco después en 1957.

Después de la Universidad de Berkeley

Después de su retiro, Sauer continuó escribiendo e investigando y escribió cuatro novelas centradas en los primeros contactos europeos con América del Norte. Sauer murió en Berkeley, California, el 18 de julio de 1975, a la edad de 85 años. Durante sus 30 años en U.C. Berkeley, Carl Sauer supervisó el trabajo de muchos estudiantes graduados que se convirtieron en líderes en el campo y trabajaron para difundir sus ideas en toda la disciplina.

El legado de Carl Sauer

Más importante aún, Sauer fue capaz de hacer que la geografía fuera prominente en la Costa Oeste e iniciar nuevas formas de estudiarla. El enfoque de la Escuela de Berkeley difirió significativamente de los enfoques tradicionales físicos y espaciales, y aunque no se estudia activamente hoy en día, proporcionó los cimientos de la geografía cultural, cimentando el nombre de Sauer en la historia geográfica.

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