Biografía de Annie Jump Cannon

Annie Jump Cannon (11 de diciembre de 1863-13 de abril de 1941) fue una astrónoma americana cuyo trabajo en la catalogación de estrellas condujo al desarrollo de los modernos sistemas de clasificación de estrellas. Junto con su trabajo innovador en astronomía, Cannon fue una sufragista y activista de los derechos de la mujer. Conocido por: Astrónomo americano que creó el moderno sistema de clasificación de estrellas y abrió camino para las mujeres en la astronomía.

Nació: 11 de diciembre de 1863 en Dover, Delaware. Murió el 13 de abril de 1941 en Cambridge, Massachusetts. Honores seleccionados: Doctorados honoríficos de la Universidad de Groningen (1921) y de la Universidad de Oxford (1925), Medalla Henry Draper (1931), Premio Ellen Richards (1932), Salón Nacional de la Fama de la Mujer (1994). Cita destacada: «Enseñar al hombre su relativamente pequeña esfera en la creación, también lo anima por sus lecciones de la unidad de la Naturaleza y le muestra que su poder de comprensión lo alienta con la gran inteligencia que se extiende a todo.»

Vida temprana

Annie Jump Cannon era la mayor de tres hijas nacidas de Wilson Cannon y su esposa Mary (neè Jump). Wilson Cannon fue senador estatal en Delaware, así como constructor de barcos. Fue Mary quien alentó la educación de Annie desde el principio, enseñándole las constelaciones y animándola a perseguir sus intereses en la ciencia y las matemáticas. A lo largo de la infancia de Annie, madre e hija observaron juntas las estrellas, utilizando viejos libros de texto para identificar y trazar las estrellas que podían ver desde su propio ático.

En algún momento de su niñez o de su juventud, Annie sufrió una importante pérdida de audición, posiblemente debido a la escarlatina. Algunos historiadores creen que tenía problemas de audición desde la infancia, mientras que otros sugieren que ya era una joven adulta en sus años posteriores a la universidad cuando perdió la audición. Según los informes, su pérdida de audición le dificultaba la socialización, por lo que Annie se sumergió más completamente en su trabajo. Nunca se casó, ni tuvo hijos, ni conoció públicamente vínculos románticos.

Annie asistió a la Academia de la Conferencia de Wilmington (conocida hoy como Wesley College) y sobresalió, particularmente en matemáticas. En 1880, comenzó a estudiar en el Wellesley College, una de las mejores universidades americanas para mujeres, donde estudió astronomía y física. Se graduó con el mejor expediente académico en 1884, y luego regresó a su casa en Delaware.

Profesora, asistente, astrónoma

En 1894, Annie Jump Cannon sufrió una gran pérdida cuando su madre Mary murió. Como la vida familiar en Delaware se hacía cada vez más difícil, Annie escribió a su antigua profesora en Wellesley, la física y astrónoma Sarah Frances Whiting, para preguntarle si tenía alguna oferta de trabajo. Whiting la obligó y la contrató como profesora de física de nivel inferior, lo que también permitió a Annie continuar su educación, tomando cursos de nivel de postgrado en física, espectroscopia y astronomía.

Para seguir persiguiendo sus intereses, Annie necesitaba tener acceso a un telescopio mejor, por lo que se matriculó en el Radcliffe College, que tenía un acuerdo especial con la cercana Harvard para que los profesores dieran sus conferencias tanto en Harvard como en Radcliffe. Annie obtuvo acceso al Observatorio de Harvard y en 1896 fue contratada por su director, Edward C. Pickering, como asistente. Pickering contrató a varias mujeres para que le ayudaran en su gran proyecto: completar el Catálogo Henry Draper, un extenso catálogo con el objetivo de cartografiar y definir cada estrella del cielo (hasta una magnitud fotográfica de 9).

Creación de un sistema de clasificación

Financiado por Anna Draper, la viuda de Henry Draper, el proyecto requirió una gran cantidad de mano de obra y recursos. Pronto en el proyecto, surgió un desacuerdo sobre cómo clasificar las estrellas que estaban observando. Una mujer del proyecto, Antonia Maury (que era la sobrina de Draper) abogaba por un sistema complejo, mientras que otra colega, Williamina Fleming (que era la supervisora elegida por Pickering) quería un sistema simple. Fue Annie Jump Cannon la que ideó un tercer sistema como compromiso.

Dividió las estrellas en las clases espectrales O, B, A, F, G, K, M, un sistema que aún hoy se enseña a los estudiantes de astronomía. El primer catálogo de espectros estelares de Annie se publicó en 1901, y su carrera se aceleró a partir de entonces. Recibió una maestría en 1907 en el Wellesley College, completando sus estudios de años anteriores. En 1911, se convirtió en la Curadora de Fotografías Astronómicas de Harvard, y tres años más tarde, se convirtió en miembro honorario de la Real Sociedad Astronómica del Reino Unido.

A pesar de estos honores, Annie y sus colegas femeninas fueron criticadas a menudo por trabajar, en lugar de ser amas de casa, y a menudo se les pagaba mal por las largas horas y el trabajo tedioso. Independientemente de las críticas, Annie persistió y su carrera prosperó. En 1921, fue una de las primeras mujeres en recibir un doctorado honorario de una universidad europea cuando la Universidad holandesa de Groningen le otorgó un título honorario en matemáticas y astronomía.

Cuatro años más tarde, Oxford le concedió un doctorado honorario, convirtiéndola en la primera mujer en recibir un doctorado honorario en ciencias de una universidad de élite. Annie también se unió al movimiento sufragista, defendiendo los derechos de la mujer y, en concreto, la extensión del derecho al voto; el derecho al voto para todas las mujeres se ganó finalmente en 1928, ocho años después de la Decimonovena Enmienda en 1920.

El trabajo de Annie se destacó por ser increíblemente rápido y preciso. En su apogeo, podía clasificar 3 estrellas por minuto, y clasificó alrededor de 350.000 a lo largo de su carrera. También descubrió 300 estrellas variables, cinco novas y una estrella binaria espectroscópica. En 1922, la Unión Astronómica Internacional adoptó oficialmente el sistema de clasificación estelar de Cannon; todavía se utiliza, con sólo pequeños cambios, hasta el día de hoy.

Además de su trabajo en las clasificaciones, se desempeñó como una especie de embajadora dentro del campo de la astronomía, ayudando a forjar asociaciones entre colegas. Asumió un papel similar para el trabajo de cara al público en el campo de la astronomía: escribió libros que presentaban la astronomía para el consumo público y representó a las mujeres profesionales en la Feria Mundial de 1933.

Jubilación y vida posterior

Annie Jump Cannon fue nombrada astrónoma William C. Bond en la Universidad de Harvard en 1938. Permaneció en ese puesto antes de retirarse en 1940 a la edad de 76 años. Sin embargo, a pesar de estar oficialmente jubilada, Annie siguió trabajando en el observatorio. En 1935, creó el Premio Annie J. Cannon para honrar las contribuciones de las mujeres al campo de la astronomía. Siguió ayudando a las mujeres a afianzarse y a ganarse el respeto de la comunidad científica, predicando con el ejemplo y elevando al mismo tiempo la labor de sus compañeras en la ciencia. El trabajo de Annie fue continuado por algunos de sus colegas.

En particular, la famosa astrónoma Cecilia Payne fue una de las colaboradoras de Annie, y utilizó algunos de los datos de Annie para apoyar su labor innovadora que determinó que las estrellas están compuestas principalmente de hidrógeno y helio. Annie Jump Cannon murió el 13 de abril de 1941. Su muerte llegó después de una larga enfermedad y hospitalización. En honor a sus innumerables contribuciones a la astronomía, la Sociedad Astronómica Americana presenta un premio anual que lleva su nombre -el Premio Annie Jump Cannon- a mujeres astrónomas cuyo trabajo ha sido especialmente distinguido.

 

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