Biografía de Alfred Wegener

Hechos rápidos: Alfred Wegener

Alfred Wegener (1 de noviembre de 1880 – noviembre de 1930) fue un meteorólogo y geofísico alemán que desarrolló la primera teoría de la deriva continental y formuló la idea de que un supercontinente conocido como Pangea existió en la Tierra hace millones de años. Sus ideas fueron en gran parte ignoradas en el momento en que se desarrollaron, pero hoy en día son ampliamente aceptadas por la comunidad científica. Como parte de su investigación, Wegener también participó en varios viajes a Groenlandia, donde estudió la atmósfera y las condiciones del hielo.

La idea de la deriva continental

Conocido por: Wegener fue un científico alemán que desarrolló la idea de la deriva continental y la Pangea. Nació: 1 de noviembre de 1880 en Berlín, Alemania. Murió: Noviembre de 1930 en Clarinetania, Groenlandia. Educación: Universidad de Berlín (Ph.D.). Obras publicadas: Termodinámica de la Atmósfera (1911), El origen de los continentes y los océanos (1922). Esposa: Else Koppen Wegener (m. 1913-1930). Niños: Hilde, Hanna, Sophie.

La vida temprana

Alfred Lothar Wegener nació el 1 de noviembre de 1880 en Berlín, Alemania. Durante su infancia, el padre de Wegener dirigió un orfanato. Wegener se interesó en las ciencias físicas y de la tierra y estudió estas materias en universidades de Alemania y Austria. Se graduó con un doctorado en astronomía de la Universidad de Berlín en 1905. Durante un breve período de tiempo fue asistente en el Observatorio Urania de Berlín.

Mientras obtenía su doctorado en astronomía, Wegener también se interesó en la meteorología y la paleoclimatología (el estudio de los cambios en el clima de la Tierra a lo largo de su historia). De 1906 a 1908 fue a una expedición a Groenlandia para estudiar el clima polar. En Groenlandia, Wegener estableció una estación de investigación donde podía tomar medidas meteorológicas. Esta expedición fue el primero de cuatro viajes peligrosos que Wegener haría a la isla helada. Los otros ocurrieron de 1912 a 1913 y en 1929 y 1930.

La deriva continental

Poco después de recibir su doctorado, Wegener comenzó a enseñar en la Universidad de Marburgo en Alemania, y en 1910 redactó su «Termodinámica de la Atmósfera», que más tarde se convertiría en un importante libro de texto de meteorología. Durante su tiempo en la universidad, Wegener desarrolló un interés en la historia antigua de los continentes de la Tierra y su ubicación. Había notado, en 1910, que la costa este de Sudamérica y la costa noroeste de África parecían estar conectadas. En 1911, Wegener también se encontró con varios documentos científicos que afirmaban que había fósiles idénticos de plantas y animales en cada uno de estos continentes.

Los continentes de la Tierra

Finalmente articuló la idea de que todos los continentes de la Tierra estaban conectados en un momento dado en un gran supercontinente. En 1912, presentó la idea del «desplazamiento continental», que más tarde se conocería como «deriva continental», para explicar cómo los continentes se acercaron y se alejaron unos de otros a lo largo de la historia de la Tierra. En 1914, Wegener fue reclutado por el ejército alemán durante la Primera Guerra Mundial.

Fue herido dos veces y finalmente fue colocado en el servicio de pronóstico meteorológico del ejército durante la guerra. En 1915, Wegener publicó su trabajo más famoso, «El origen de los continentes y los océanos», como una extensión de su conferencia de 1912. En ese trabajo, presentó una amplia evidencia para apoyar su afirmación de que todos los continentes de la Tierra estaban conectados en un momento dado. Sin embargo, a pesar de las pruebas, la mayoría de la comunidad científica ignoró sus ideas en ese momento.

La vida posterior

De 1924 a 1930, Wegener fue profesor de meteorología y geofísica en la Universidad de Graz en Austria. En un simposio de 1927, introdujo la idea de Pangea, un término griego que significa «todas las tierras», para describir el supercontinente que él creía que existía en la Tierra hace millones de años. Los científicos ahora creen que tal continente existió, probablemente se formó hace unos 335 millones de años y comenzó a separarse hace 175 millones de años. La evidencia más fuerte de esto es -como sospechaba Wegener- la distribución de fósiles similares a lo largo de las fronteras continentales que ahora están a muchas millas de distancia.

Muerte

En 1930, Wegener participó en su última expedición a Groenlandia para establecer una estación meteorológica de invierno que vigilaría la corriente de chorro en la atmósfera superior sobre el Polo Norte. Las condiciones meteorológicas severas retrasaron el comienzo del viaje y dificultaron enormemente el acceso de Wegener y los otros 14 exploradores y científicos que lo acompañaban a la estación meteorológica.

Eventualmente, 12 de estos hombres darían la vuelta y regresarían al campamento base del grupo cerca de la costa. Wegener y otros dos continuaron, llegando al destino final de Eismitte (Mid-Ice, un sitio cerca del centro de Groenlandia) cinco semanas después del comienzo de la expedición. En el viaje de regreso al campamento base, Wegener se perdió y se cree que murió en algún momento de noviembre de 1930 a la edad de 50 años.

Legado

Durante la mayor parte de su vida, Wegener permaneció dedicado a su teoría de la deriva continental y Pangea a pesar de recibir duras críticas de otros científicos, muchos de los cuales creían que la corteza oceánica era demasiado rígida para permitir el movimiento de las placas tectónicas. En el momento de su muerte en 1930, sus ideas fueron casi totalmente rechazadas por la comunidad científica.

El desarrollo del Sistema de Posicionamiento Global (GPS)

No fue hasta la década de 1960 que ganaron credibilidad cuando los científicos comenzaron a estudiar la extensión del suelo marino y la tectónica de placas. Las ideas de Wegener sirvieron como marco para esos estudios, que produjeron pruebas que apoyaron sus teorías. El desarrollo del Sistema de Posicionamiento Global (GPS) en 1978 eliminó cualquier duda residual que pudiera haber existido al proporcionar evidencia directa de los movimientos continentales.

Las ideas de Wegener

Hoy en día, las ideas de Wegener están muy bien consideradas por la comunidad científica como un intento temprano de explicar por qué el paisaje de la Tierra es como es. Sus expediciones polares también son muy admiradas y hoy en día el Instituto Alfred Wegener de Investigaciones Polares y Marinas es conocido por sus investigaciones de alta calidad en el Ártico y el Antártico. Un cráter en la Luna y un cráter en Marte son nombrados en honor a Wegener.

 

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